La mission SOHO d’observation du soleil célèbre un quart de siècle dans l’espace

L’Observatoire solaire et héliosphérique a été lancé le 2 décembre 1995. Une mission conjointe entre l’Agence spatiale européenne et la NASA, la phase d’exploitation initiale de SOHO était prévue pour deux ans – et maintenant, grâce à des extensions répétées, il célèbre un quart siècle en orbite.

Cette capacité est due aux coronographes de SOHO, des télescopes spécialisés qui bloquent la face brillante du Soleil pour permettre une meilleure visibilité de la faible lumière s’étendant de l’étoile. Le coronographe grand angle et spectrométrique de SOHO, connu sous le nom de LASCO, offre une vue à 360 degrés de l’atmosphère autour du Soleil. Au fil des ans, son ensemble d’instruments révolutionnaires est devenu une source de nombreuses découvertes scientifiques, une source d’inspiration pour les missions de suivi et un débouché pour les scientifiques citoyens. SOHO a également survécu à deux reprises près de la catastrophe et est devenu le plus ancien vaisseau spatial d’observation du Soleil. Ce que cette mission centrale a vu au cours de ses 25 ans a changé la façon dont l’humanité voit le Soleil.

Le 2 décembre 2020 marque le 25e anniversaire de l’Observatoire solaire et héliosphérique, ou SOHO – une mission conjointe de l’Agence spatiale européenne et de la NASA. Depuis son lancement en 1995, la mission surveille le Soleil. Cette vue du Soleil a été traitée par des scientifiques du Naval Research Lab à Washington, DC, qui gère l’instrument LASCO de SOHO, pour fusionner les vues de deux des coronographes de LASCO: C2, qui images plus proches de la surface du Soleil. mais a un champ de vision plus petit, et C3, qui a un champ de vision plus large. La vidéo commence en 1998 en raison d’un changement dans la façon dont les données ont été stockées après les deux premières années de la mission.
Credits: ESA/NASA/SOHO/LASCO/NRL/Brendan Gallagher

Une nouvelle science est née de la capacité de LASCO à imaginer des éruptions géantes de matière solaire et de champs magnétiques, appelées éjections de masse coronale, ou CME. Les chercheurs ont enfin pu voir la forme et la structure des CME avec des détails à couper le souffle. Lorsque ces tempêtes visent la Terre, elles peuvent avoir un impact sur la fonctionnalité des engins spatiaux, menacer les astronautes lors de sorties dans l’espace et même, lorsqu’elles sont très intenses, avoir un impact sur les réseaux électriques au sol.

LASCO a été particulièrement utile pour visualiser les tempêtes liées à la Terre appelées halo CME – ainsi appelés parce que quand on regarde un CME se diriger vers nous sur Terre, il apparaît circulaire, entourant le Soleil, un peu comme regarder un ballon se gonfler en regardant le haut du ballon. Avant SOHO, la communauté scientifique a débattu de la possibilité ou non d’assister à un CME venant directement vers nous, mais aujourd’hui, les images LASCO sont l’épine dorsale des modèles de prévision météorologique spatiale. Ils sont régulièrement utilisés pour prévoir les impacts des événements météorologiques spatiaux se déplaçant vers la Terre.

Au-delà de la surveillance quotidienne de la météorologie spatiale, SOHO a également été en mesure de fournir un aperçu de notre Soleil dynamique sur des échelles de temps plus longues. L’étoile change de polarité magnétique tous les 22 ans. Son activité augmente et diminue également tous les 11 ans.

Avec 25 ans à son actif, SOHO a observé des versions complètes des deux cycles. EIT, le télescope d’imagerie ultraviolette extrême de SOHO, capable d’observer dans des longueurs d’onde de lumière qu’il nous est impossible de voir depuis le sol car elles sont bloquées par notre atmosphère, était sur le point de tout voir. L’instrument a découvert des phénomènes solaires tels que les ondes solaires dans la couronne associées aux CME.

L’EIT a été le premier instrument du genre à être en orbite, n’ayant auparavant volé que sur de courts vols de fusées. La vision continue de ces processus par le télescope en a fait une source d’inspiration pour d’autres missions.

Malgré le fait que les instruments plus récents disposent d’une technologie plus avancée, SOHO reste une mine inégalée de données continues. À ce jour, six mille publications scientifiques ont utilisé les données du SOHO et la mission produit encore près de 200 articles par an.

Il y avait cependant une chance que nous ayons perdu cette longue chronologie de données. Tout le potentiel de recherche de SOHO a été presque perdu en juin 1998. Au cours d’une manœuvre de routine du vaisseau spatial, l’équipe des opérations a perdu le contact avec le vaisseau spatial.

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