La terre est à l’abri de l’astéroïde Apophis pendant plus de 100 ans

On pensait que l’objet géocroiseur présentait un léger risque d’impact sur la Terre en 2068, mais maintenant, les observations radar l’ont exclu.

Après sa découverte en 2004, l’astéroïde 99942 Apophis avait été identifié comme l’un des astéroïdes les plus dangereux pouvant avoir un impact sur la Terre. Mais cette évaluation d’impact a changé au fur et à mesure que les astronomes suivaient Apophis et que son orbite devenait mieux déterminée.

Désormais, les résultats d’une nouvelle campagne d’observation radar combinés à une analyse précise de l’orbite ont aidé les astronomes à conclure qu’il n’y a aucun risque qu’Apophis ait un impact sur notre planète pendant au moins un siècle.

Estimé à environ 340 mètres de diamètre, Apophis a rapidement acquis une notoriété en tant qu’astéroïde qui pourrait constituer une menace sérieuse pour la Terre lorsque les astronomes ont prédit qu’il se rapprocherait inconfortablement en 2029. Grâce à des observations supplémentaires de l’objet proche de la Terre ( NEO), le risque d’impact en 2029 a ensuite été écarté, tout comme le risque d’impact potentiel posé par une autre approche rapprochée en 2036. Jusqu’à ce mois-ci, cependant, il restait encore une petite chance d’impact en 2068.

Quand Apophis a effectué un survol lointain de la Terre vers le 5 mars, les astronomes en ont profité pour utiliser de puissantes observations radar pour affiner l’estimation de son orbite autour du Soleil avec une extrême précision, leur permettant d’exclure en toute confiance tout risque d’impact en 2068 et longtemps après.

Cette animation représente la trajectoire orbitale de l’astéroïde 99942 Apophis alors qu’il passe en toute sécurité au-delà de la Terre le 13 avril 2029. La gravité de la Terre va légèrement dévier la trajectoire en tant qu’objet proche de la Terre de 1 100 pieds de large (340 mètres de large) se trouve à moins de 32 000 kilomètres de la surface de notre planète. La motion a été accélérée 2 000 fois.
Crédits: NASA / JPL-Caltech

«Un impact 2068 n’est plus dans le domaine des possibles, et nos calculs ne montrent aucun risque d’impact pour au moins les 100 prochaines années», a déclaré Davide Farnocchia du Center for Near Earth de la NASA. Object Studies (CNEOS), qui est géré par le Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud. «Avec le soutien d’observations optiques récentes et d’observations radar supplémentaires, l’incertitude sur l’orbite d’Apophis s’est effondrée de centaines de kilomètres à seulement une poignée de kilomètres lorsqu’elle est projetée jusqu’en 2029. Cette connaissance grandement améliorée de sa position en 2029 fournit plus la certitude de sa future motion, nous pouvons donc maintenant retirer Apophis de la liste des risques. »

Farnocchia faisait référence au tableau des risques d’impact des sentinelles. Maintenu par le CNEOS, le tableau garde un œil sur les quelques astéroïdes dont les orbites les amènent si près de la Terre qu’un impact ne peut être exclu. Avec les résultats récents, le tableau des risques n’inclut plus Apophis.

S’appuyant sur des télescopes optiques et des radars au sol pour aider à caractériser l’orbite de chaque objet proche de la Terre afin d’améliorer les évaluations des dangers à long terme, le CNEOS calcule des orbites de haute précision à l’appui du Bureau de coordination de la défense planétaire de la NASA.

Opportunité scientifique

Pour arriver aux derniers calculs d’Apophis, les astronomes se sont tournés vers l’antenne radio de 70 mètres (230 pieds) du complexe de communications Goldstone Deep Space Network du Deep Space Network près de Barstow, en Californie, pour suivre précisément le mouvement d’Apophis. Au fur et à mesure que l’équipe radar analyse ses données, elle espère également en savoir plus sur la forme de l’astéroïde. Des observations radar antérieures ont suggéré qu’Apophis a une apparence «bilobée» ou semblable à une cacahuète. Il s’agit d’une forme relativement courante parmi les astéroïdes géocroiseurs de plus de 660 pieds (200 mètres) de diamètre; au moins un sur six a deux lobes.

Les astronomes travaillent également à développer une meilleure compréhension de la vitesse de rotation de l’astéroïde et de l’axe autour duquel il tourne (connu sous le nom de son état de rotation). Cette connaissance leur permettra de déterminer l’orientation que l’astéroïde aura avec la Terre lorsqu’il rencontrera le champ gravitationnel de notre planète en 2029, ce qui pourrait changer cet état de rotation et même provoquer des «tremblements de terre».

Le 13 avril 2029, l’astéroïde Apophis passera à moins de 32 000 kilomètres de la surface de notre planète – plus proche que la distance des satellites géosynchrones. Au cours de cette approche rapprochée de 2029, Apophis sera visible par les observateurs au sol dans l’hémisphère oriental sans l’aide d’un télescope ou de jumelles. C’est aussi une opportunité sans précédent pour les astronomes d’avoir une vue rapprochée d’une relique du système solaire qui n’est plus qu’une curiosité scientifique et non un danger immédiat pour notre planète.

«Quand j’ai commencé à travailler avec des astéroïdes après l’université, Apophis était l’enfant de référence pour les astéroïdes dangereux», a déclaré Farnocchia. «Bien qu’Apophis ait récemment fait une approche rapprochée avec la Terre, elle était encore à près de 10,6 millions de miles [17 millions de kilomètres]. «Il y a un certain sentiment de satisfaction de le voir retiré de la liste des risques, et nous attendons avec impatience la science que nous pourrions découvrir au cours de son approche rapprochée en 2029.» Même ainsi, nous avons pu acquérir des informations incroyablement précises sur sa distance avec une précision d’environ 150 mètres [490 pieds] », a déclaré Marina Brozovic, scientifique du JPL, qui a dirigé la campagne radar. «Cette campagne nous a non seulement aidés à exclure tout risque d’impact, mais elle nous a ouvert une formidable opportunité scientifique.»

Goldstone a également travaillé en collaboration avec le télescope Green Bank de 100 mètres (330 pieds) en Virginie-Occidentale afin de permettre l’imagerie d’Apophis; Goldstone émettait pendant que Green Bank recevait – une expérience «bistatique» qui doublait la force du signal reçu.

Bien que les images radar d’Apophis semblent pixélisées, les images ont une résolution de 38,75 mètres (127 pieds) par pixel, «  ce qui est une résolution remarquable, étant donné que l’astéroïde était à 17 millions de kilomètres, soit environ 44 fois la Terre-Lune. distance, »a ajouté Brozovic. «Si nous avions des jumelles aussi puissantes que ce radar, nous pourrions nous asseoir à Los Angeles et lire un menu de dîner dans un restaurant de New York.»

Ian J. O’Neill
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, Calif.
818-354-2649
ian.j.oneill@jpl.nasa.gov

Joshua Handal
NASA Headquarters, Washington
202-358-2307
joshua.a.handal@nasa.gov

2021-062

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