Pluton, la planète naine la plus célèbre de la ceinture de Kuiper

Point forts:     
- Bien qu'autrefois considérée comme la neuvième planète de notre système solaire, Pluton a été reclassée comme planète naine en 2006.
- Pluton est un objet de la ceinture de Kuiper, ce qui signifie qu'il se trouve dans un épais disque de mondes au-delà de Neptune.
- New Horizons de la NASA est le seul vaisseau spatial à avoir visité Pluton.

Depuis 2006, une grande partie de la conversation autour de Pluton s’est concentrée sur sa reclassification en tant que planète naine. Alors que la controverse à ce sujet se poursuivra probablement sous une forme ou une autre, à vrai dire, Pluton est bien plus que la façon dont nous le classons. L’objet de la ceinture de Kuiper inspiré du monde souterrain est fascinant en soi.

Pourquoi étudie-t-on Pluton?

Pluton est le plus grand des objets de la ceinture de Kuiper (KBO) – une collection de corps de glace et de roche trouvés au-delà des limites de l’orbite de Neptune. Malgré les nombreux mystères non résolus qui se cachent dans cette région éloignée, une seule mission – New Horizons de la NASA – a jamais enquêté sur un objet dans ce vaste espace.

Explorer Pluton nous rapproche de la compréhension de la ceinture de Kuiper, une région presque étrangère au sein de notre propre système solaire. Que peut nous apprendre le système lunaire de Pluton sur les autres KBO avec des satellites similaires? Comment l’orbite inhabituelle de Pluton la distingue-t-elle des autres planètes naines? Sans plus d’exploration, il est difficile de discerner ces réponses et tant d’autres. Nous ne savons pas exactement ce qui a créé la ceinture de Kuiper, mais les objets qu’elle contient sont considérés comme des vestiges de la formation du système solaire. Malgré les nombreux mystères non résolus qui se cachent dans cette région éloignée, une seule mission – New Horizons de la NASA – a jamais enquêté sur un objet dans ce vaste espace.

Explorer Pluton nous rapproche de la compréhension de la ceinture de Kuiper, une région presque étrangère au sein de notre propre système solaire. Que peut nous apprendre le système lunaire de Pluton sur les autres KBO avec des satellites similaires? Comment l’orbite inhabituelle de Pluton la distingue-t-elle des autres planètes naines? Sans plus d’exploration, il est difficile de discerner ces réponses et tant d’autres. Pourquoi étudions-nous Pluton?

Pluton est le plus grand des objets de la ceinture de Kuiper (KBO) – une collection de corps de glace et de roche trouvés au-delà des limites de l’orbite de Neptune. Nous ne savons pas exactement ce qui a créé la ceinture de Kuiper, mais les objets qu’elle contient sont considérés comme des vestiges de la formation du système solaire.

High-resolution enhanced-color global MVIC portrait of Pluto
Pluton de près Capturée à l’origine par le vaisseau spatial New Horizons de la NASA, cette image aux couleurs rehaussées montre les caractéristiques de la surface de Pluton, notamment son cœur.Image : NASA / JHUAPL / SwR
Faits sur Pluton
 - Température de surface: -233 à -223 Celsius (-387 à -369 Fahrenheit)
 - Atmosphère: Très mince;  principalement composé d'azote, de méthane et de monoxyde de carbone Distance moyenne du Soleil: 39,5 UA;  5,9 milliards de kilomètres (3,7 milliards de milles)
 - Diamètre: 2 370 kilomètres (1 473 milles)
 - Volume: 6,4 milliards de kilomètres cubes (1,5 milliard de milles cubes)
 - Gravité: 0,62 m/s²;  environ 1/15 de la gravité de la Terre
 - Journée solaire: Environ 153 heures
 - Année solaire: 248 années terrestres

Quelles sont les lunes de Pluton?

De nombreux objets de la ceinture de Kuiper ont des lunes et Pluton en a cinq: Charon, Styx, Nix, Kerberos et Hydra. En 2015, New Horizons a repéré une caractéristique en forme de cœur à la surface de Pluton, émergeant d’une mer de goudron et de glace rougeâtres. On pense que cette région riche en azote, appelée Tombaugh Regio, peut créer des vents qui façonnent les caractéristiques de la surface. D’une certaine manière, le « cœur battant » de Pluton aide à maintenir le monde glacé en marche. Pluton est verrouillé par la marée avec sa plus grande lune, Charon, qui fait environ la moitié du diamètre de la planète naine. Les deux mondes sont partenaires de tango cosmique, se montrant toujours le même visage. Leur danse est prudente et synchronisée car Charon orbite autour de Pluton tous les 6,4 jours terrestres.
Géographie de Pluton

Il y a beaucoup de choses que nous ne savons pas sur Pluton, mais une chose est sûre: il fait très, très froid. Beaucoup trop froid pour maintenir la vie, mais peut-être adapté à un océan souterrain à un moment donné dans le passé.

Aujourd’hui, la majeure partie de la planète naine est enveloppée de givre d’azote, de méthane et de monoxyde de carbone. Ses montagnes glaciales sont un peu inhabituelles – certaines d’entre elles semblent n’avoir que 100 millions d’années, ce qui est très jeune dans le contexte de notre système solaire, un âge stupéfiant de 4,6 milliards d’années.

Source: The planetary Society: https://www.planetary.org/worlds/pluto?s=09

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